寻找世界上最古老的动物化石

来自翁安生物群的化石扫描电子显微镜图像
来自瓮安生物群的化石扫描电子显微镜图像

来自华南瓮安生物群的陡山沱组大约有6亿年的历史,最新研究提供了埃迪卡拉时期的海洋生物的快照 – 大约6.35到5.41亿年前。

该研究主要参与者为布里斯托尔大学(University of Bristol)地球科学学院的John Cunningham博士说:“据认为,这个时期动物已经发展起来了,但无数争议的动物化石直到寒武纪才知道,数千万年后。从生物群描述的推定的动物化石将是化石记录中最古老的动物化石。

此外,瓮安化石的保存在世界上是独一无二的。微观化石被保留到细胞甚至亚细胞水平。

可能难以确定这样的小化石 – 一些不超过单个细胞 – 属于动物或不同的群体。

John说:“我们试图确定独一无二的功能。“像细胞之间的Y形交界的人物被认为是一个重要的动物特征,但我们现在知道它们实际上发生在像藻类这样的相关组织中。

本研究回顾了现有的针对瓮安化石的动物身份证据,发现以前用于将化石定义为动物的特征并不仅仅是动物独有的。这就开启了替代识别的可能性。

坎宁安博士说:“这些可能性需要仔细研究。” “实现这一点的一个方法可能是研究生物群中的许多不规则化石。这些都没有引起太多的关注,但可能会包括其他化石的成人阶段。

动物的演变是地球上生命史上最重要的事件之一,特别是通过对周围生态系统进行设计,动物从根本上改变了地球的生态。尽管如此,仍然有很多发现他们在地球上出现的时间和性质。通过使用生物分子的突变率 – 即所谓的“分子钟” – 已经有可能估计动物是由低密度组织(大约720-6.35亿年前)产生的,而且在埃迪卡拉期间多样化 – 但所有的化石证据寒武纪之前的动物(从5.41亿年前)是非常有争议的。

John说:“我们可能会在陡山沱组找到明确的动物。但是,就像在干草堆中找到一根针 – 或者我们应该说,一个真正的,很大的采石场中的胚胎”。

论文链接:https://doi.org/10.1144/jgs2016-142

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