海鸟造就了南美的文明

海鸟造就了南美的文明
阿塔卡马沙漠的山谷, Source:Wikipedia

位于南美洲西海岸的阿塔卡马沙漠是世界上最为干旱的地方,虽然离太平洋不足100公里,但由于受到副热带高压的控制,这里降雨量很少,年平均不到0.1毫米。NASA的科学家们在此开展实验,模拟火星的地质环境。然而,一千多年前,这里的先民是如何开荒种植,繁衍生息的呢?

水对这里的人来说,绝对是比金子还贵重。这里的人们珍惜每滴水,创造了有效的保水和灌溉系统,并培育了适合该地区种植的农作物。但是除了水之外,还必须贫瘠的土地变得肥沃才适合农作物生长。一项最新的研究结果表明,这里的先民使用海鸟的粪便,来改良土壤。

阿塔卡马沙漠的干旱气候是古代遗物易于保存,如人类的遗迹、食物等。研究人员通过对246个植物的残留物研究发现,在公元1000年后,农作物中的氮含量明显增加,而氮含量大小标志着土壤肥沃与否。氮含量的这种改变,是难以使用自然变化或者那个时期常用的改良方法所能解释的。

那么,这些氮的改变是如何实现的呢?科学家们首先想到的是鸟粪,这在海岸上大量分布。进一步的实验也表明,使用鸟粪增加土壤的养分,可以使氮的含量增加百分之20到40之间。在这里,除此之外,没有其他方式可以达到这种水平。


参考:
Santana-Sagredo, F., Schulting, R.J., Méndez-Quiros, P. et al. ‘White gold’ guano fertilizer drove agricultural intensification in the Atacama Desert from AD 1000. Nat. Plants (2021). https://doi.org/10.1038/s41477-020-00835-4

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