麻省理工学院研发”气动系统”驱动义肢

近期麻省理工学院(MIT)与上海交通大学合作,研发出一款成本约 500 美元的神经义肢,可望大幅改善义肢使用者的生活品质。

所谓的「神经义肢」(Neuroprosthetics)技术,指的是透过人工植入装置将外界讯息转为电子刺激讯号,进而代替该部位受损的神经功能。今天听障族群常见的「人工电子耳」,就是最早应用的一种神经义肢。然而,仅管近年神经义肢技术愈来愈进步,但多数都很重,不然就是价格非常高昂,难以真正普及。

而根据外媒报导,麻省理工学院与上海交通大学合作研发出一款由可生物分解塑胶 EcoFlex 所製成、外型像是「充气手掌」的神经义肢,不仅很轻巧,重量只有 0.5 磅左右(约 227 公克),价格也不贵,成本约 500 美元而已。

气动系统让义手充气后的五根手指头可以弯曲,还透过软体应用程式来「解码」(decode)使用者的「肌电讯号」(EMG signal)并传送到患肢,进而可以依据使用者的想法指令来进行各种抓握姿势,包括:抚摸动物、倒饮料、拿起纸杯蛋糕、拎起挂在衣架上的衣服、拉上行李箱的拉鍊等等。

此外,义手还透过压力感测器(pressure sensor)协助使用者恢復部分感觉。当使用者接触到或压到物体的时候,压力感测器就会向截肢手臂的特定位置传送电子讯号。

而且,这款神经义肢上手的时间也很快。以实验来看,志愿者只要花约 15 分鐘适应,就可以拿起笔写字。

虽然它还不是可以正式推出的「产品」,但至少根据目前实验结果来看,不仅功能跟市面上神经义肢差不多,甚至有时候成效更好;最重要的是,价格非常便宜,可望大幅改善许多义肢使用者的生活品质。

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